Thermocline

La thermocline est la zone de transition thermique rapide entre les eaux superficielles et les eaux profondes. Dans les mers et les océans, la presque totalité des rayons du soleil frappant la surface sont absorbés par la couche d’eau superficielle qui se réchauffe alors. Le vent et les vagues font circuler cette eau, distribuant la chaleur de manière à peu près uniforme sur les premières dizaines de mètres de profondeur. Si les mouvements de convection ou de brassage sont faibles, la couche supérieure, moins dense et plus chaude, flotte littéralement sur la couche froide sous-jacente. Au travers de cette fine couche de transition qu’est la thermocline, la température chute très rapidement, de 20°C dans les océans tropicaux. Sous la thermocline, la température continue de chuter avec la profondeur mais de manière beaucoup plus douce.

Autour des gyres sous-tropicaux le forçage solaire tend à déplacer la thermocline de haut en bas au rythme des différents cycles: celle-ci s’approfondit pendant une phase de forte activité solaire quand l’eau superficielle se réchauffe. Au contraire, elle remonte dès lors que l’activité solaire faiblit car l’épaisseur de la couche superficielle chaude se réduit, résultant d’un déséquilibre entre les flux entrant et sortant. Une contre-réaction positive s’exerce sur le courant polaire autour du gyre, dont la vitesse est proportionnelle et en phase avec l’oscillation de la thermocline : l’excès de chaleur transporté vers le pôle résultant de l’accélération du courant de bord ouest favorise l’approfondissement de la thermocline, ce qui accroit encore la vitesse du courant polaire (donc du courant de bord ouest).

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